Explorando un mundo sin animales comestibles

¿Qué pasaría si los granjeros estadounidenses dejaran de producir animales para comer y los estadounidenses se convirtieran en vegetarianos? Algunos han pedido que se avance en esa dirección para abordar las crecientes preocupaciones sobre la salud, los hábitos alimenticios y el cambio climático de Estados Unidos. Los investigadores del Servicio de Investigación Agrícola (ARS) del USDA y Virginia Tech recientemente exploraron esas preguntas y encontraron resultados sorprendentes.

Mary Beth Hall, una científica de animales de la ARS en los Estados Unidos. Dairy Forage Research Center en Madison, Wisconsin, y Robin R. White, profesor de Ciencia Animal y Avícola del Tecnológico de Virginia en Blacksburg, VA, descubrieron que cambiar el uso de la tierra de la producción animal de alimentos a la producción de cultivos alimentarios aumentaría el suministro total de alimentos en Estados Unidos en un 23 por ciento. Debido a que gran parte de esa tierra no es apta para cultivos de alto valor, la mayoría de los alimentos adicionales producidos incluirían cultivos altos en calorías como maíz y soja.

Un cambio completo en la producción de alimentos animales presentaría grandes desafíos para satisfacer las necesidades nutricionales de los Estados Unidos. Sin carne, leche, huevos, pescado o queso en nuestras dietas, la población de EE. UU. y por supuesto del mundo entero no recibiría suficientes nutrientes esenciales de los alimentos que consume, según los resultados del estudio. Los hallazgos se basan en la información recopilada en las directrices dietéticas del USDA.

“Diferentes tipos de dietas cuidadosamente balanceadas — vegetarianas, vegetarianas, omnívoras — pueden satisfacer las necesidades de una persona y mantenerlas saludables, pero este estudio examinó equilibrar las necesidades de toda la nación con los alimentos que podríamos producir a partir de plantas solas. Hay una diferencia entre lo que es posible cuando se alimenta a una persona y a todo el mundo en Estados Unidos”, dice Hall.

La eliminación de los animales destinados a la alimentación aumentaría las deficiencias de calcio, vitaminas A y B12 y algunos ácidos grasos importantes. Los últimos son importantes ya que ayudan a reducir las enfermedades cardiovasculares y mejoran la función cognitiva y la visión en los bebés. Los productos de alimentación animal son las únicas fuentes disponibles, no complementarias de algunos ácidos grasos y vitamina B12.

Una dieta sólo de plantas también requeriría que los individuos comieran más alimentos y más calorías diarias para satisfacer sus necesidades nutricionales de los alimentos que consumen, porque los alimentos disponibles de las plantas no son tan densos en nutrientes como los alimentos de los animales.

La agricultura en Estados Unidos contribuyó con aproximadamente el 9 por ciento de las emisiones totales de gases de efecto invernadero en 2015, y casi la mitad de ese total proviene de la producción animal, según informes de la Agencia de Protección Ambiental (EPA). Los científicos determinaron que eliminar los animales de la producción estadounidense reduciría las emisiones de gases de efecto invernadero, pero no el 49 por ciento de las emisiones agrícolas que los animales contribuyen actualmente. Más bien, las emisiones de gases de efecto invernadero de la agricultura disminuirían en un 28 por ciento sin animales de granja debido a los incrementos asociados con la producción de cultivos alimentarios adicionales y el uso de más fertilizantes sintéticos para reemplazar el estiércol. Eso representaría una caída de sólo el 2.6 por ciento de las emisiones totales de los Estados Unidos.

“Un mensaje del estudio fue que necesitamos expandir la manera en que pensamos sobre la producción de alimentos para dar cuenta de las complejas consecuencias de cambiar cualquier pieza individual dentro del sistema alimentario en general”, dice White.

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